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Richard Meier nace en Newark (Nueva Jersey) en el año de 1934. Newark, la Mayor ciudad del Estado de Nueva Jersey, se encuentra situada a 10 Km. de Nueva York. En 1952 se gradúa en la Columbia High School de Maplewood (Nueva Jersey), apacible pequeña población en las afueras de la ciudad y para 1957 obtiene el título de arquitecto en la Cornell University de Ithaca (Nueva York). Sobre esto dijo: “Cornell era muy liberal y abierta, sin ningún tipo de influencias dominantes. Los estudiantes tenían gran libertad para aprovechar una gran variedad de oportunidades de aprender”.

Desde 1958 hasta 1963, Meier Trabaja con varias oficinas de arquitectura, incluyendo SOM (Skidmore, Owings & Merrill) considerado como uno de los mayores estudios de arquitectura de Estados Unidos; además de trabajar en el estudio de Marcel Breuer. Sobre este período, Meier ha declarado: Breuer no me influenció, a pesar de que trabajé una temporada para él. Uno de los primeros proyectos realizados por Meier es la Casa Meier que diseñó para sus padres en Essex Fells (Nueva Jersey). Otro ejemplo de sus inicios es el estudio y apartamento de Frank Stella. La estrecha amistad con el artista Stella influyó considerablemente sobre sus ideas estéticas.

Para 1967 concluye la Casa Smith, prototipo de sus posteriores edificios residenciales. Los elementos de la Casa Smith volverán a encontrarse una y otra vez en sus obras. El prestigio de Meier se refleja cuando se le encomiendan proyectos más grandes, como el Bronx Developmental Center, recubierto con planchas de metal.

Con la Casa Douglas (1973), de brillante imagen blanca, que recuerda un barco, con una situación espectacular sobre una colina boscosa; despertó un fuerte eco en la prensa y contribuyó a elevar la reputación de Meier. Ya para 1975 es profesor invitado de Arquitectura en la Universidad de Yale, uno de sus numerosos encargos docentes. El Museo de artes decorativas en Alemania supuso una nueva etapa para Meier, por ser su primer encargo de envergadura en Europa y porque se vio confrontado de un nuevo modo con el problema de un entorno edificado: así integra en el Museo la Villa Metzler, del siglo XIX.

La década de los ochenta demuestra el prestigio internacional que Meier ha alcanzado. Trabaja en el High Museum of Art, con su atrio central inspirado en el Guggenheim Museum de Frank Lloyd Wright, al tiempo que lo interpreta críticamente. En 1984 Recibe el Pritzker Prize, frecuentemente considerado como el equivalente al Premio Nóbel en Arquitectura, y para ese mismo año es ordenado oficial de la Ordre des Arts et des Lettres francesa.

En 1985 se le encarga el proyecto del Getty Center, un amplio complejo situado sobre un monte, por encima de la San Diego Freeway, en los Angeles, California. Éste es, con seguridad, el Mayor proyecto que una institución cultural ha confiado a un único arquitecto en las postrimerías del siglo XX. Otros proyectos importantes que se le encomiendan en esta década están el Centro Administrativo y Cultural de Ulm y el Ayuntamiento de La Haya, con biblioteca central. El Ayuntamiento de La Haya se encuentra próximo a los edificios de Rem Koolhaas y Herman Hertzberger, constituyendo el núcleo del plan de saneamiento del área urbana en torno a la Central Station. Como el proyecto del Getty Center avanza muy lentamente, Meier centra su trabajo fundamentalmente en Europa. Se traslada a un estudio de Mayores dimensiones en la Tenth Avenue 475 en Nueva York, también por los numerosos encargos procedentes de Europa. En 1988 recibe la Medalla Real de Oro del Royal Institute of British Architects (RIBA), y comienza a trabajar en el Museo de Arte contemporáneo (Barcelona), que se concluye en el año 1995.

Animado por el proyecto de Meier para el Centro administrativo y cultural de Ulm, la empresa Max Weishaupt GmbH fabricante de quemadores de gas, encarga al arquitecto en 1992 la construcción del Weishaupt Forum (Schwendi, Alemania), un complejo de acceso a la fábrica. Al año siguiente concluye el Centro administrativo y cultural de Ulm y rediseña la Munsterplatz, que estaba considerada como uno del os lugares arquitectónicamente más difíciles de Alemania. Es éste un extraordinario ejemplo de la capacidad de Meier de integrar su arquitectura en el centro histórico de una ciudad europea.

Entre sus proyectos más recientes están la Iglesia del año 2000, que se está construyendo en Roma; el Camden Medical Center y los edificios federales en Islip, New York y Phoenix, Arizona.